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Ahora los investigadores de la Universidad de Princeton y la Universidad de Indiana que han estado estudiando el genoma de un organismo de estanque han encontrado que el ADN basura puede no ser tan adictivo después de todo. Han descubierto que las secuencias de ADN de regiones de lo que se había visto como el «genoma prescindible» en realidad realizan funciones que son centrales para el organismo. Han llegado a la conclusión de que los genes estimulan un reordenamiento casi acrobático de todo el genoma que es necesario para que el organismo crezca.

todo sucede muy rápidamente. Los genes llamados transposones en el organismo unicelular Oxytricha, que habita en estanques, producen proteínas celulares conocidas como transposasas. Durante el desarrollo, los transposones parecen influir primero en cientos de miles de piezas de ADN para reagruparse. Luego, cuando ya no es necesario, el organismo borra inteligentemente las transposasas de su material genético, reduciendo su genoma a un delgado 5 por ciento de su carga original.

«Los transposones en realidad desempeñan un papel central para la célula», dijo Laura Landweber, profesora de ecología y biología evolutiva en Princeton y autora del estudio. «Unen los genes en forma de trabajo.»El trabajo apareció en la edición del 15 de mayo de Science.

Con el fin de probar que los transposones tienen esta función de reensamblaje, los científicos desactivaron varios miles de estos genes en algunos Oxytricha. Encontraron que los organismos con el ADN alterado no se desarrollaron correctamente.

Otros autores del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de Princeton incluyen: los becarios postdoctorales Mariusz Nowacki y Brian Higgins; la exalumna Genevieve Maquilan de 2006; y la estudiante de posgrado Estienne Swart. El ex becario postdoctoral de Princeton Thomas Doak, ahora de la Universidad de Indiana, también contribuyó al estudio.

Landweber y otros miembros de su equipo están investigando el origen y la evolución de los genes y el reordenamiento del genoma, con un enfoque particular en Oxytricha porque se somete a una reorganización masiva del genoma durante el desarrollo.

En su laboratorio, Landweber estudia el origen evolutivo de nuevos sistemas genéticos como el de Oxytricha. Al combinar biología molecular, evolutiva, teórica y sintética, Landweber y sus colegas descubrieron el año pasado un mecanismo guiado por ARN (ácido ribonucleico) que subyace a sus complejos reordenamientos del genoma.

«El año pasado, encontramos el libro de instrucciones sobre cómo volver a unir este genoma again el conjunto de instrucciones viene en forma de ARN que se pasa brevemente de padres a hijos y estos ARN maternos proporcionan plantillas para el proceso de reordenamiento», dijo Landweber. «Ahora hemos estado estudiando la maquinaria real involucrada en el proceso de cortar y empalmar enormes cantidades de ADN. Los transposones son muy buenos en eso.

El término «ADN basura» se acuñó originalmente para referirse a una región de ADN que no contenía información genética. Los científicos están empezando a descubrir, sin embargo, que gran parte de esta llamada basura juega un papel importante en la regulación de la actividad de los genes. Nadie sabe todavía cuán extensa puede ser esa función.

En cambio, los científicos a veces se refieren a estas regiones como» ADN egoísta » si no hacen una contribución específica al éxito reproductivo del organismo huésped. Como un virus informático que se copia a sí mismo hasta la saciedad, el ADN egoísta se replica y pasa de padres a hijos para el único beneficio del ADN en sí. El presente estudio sugiere que algunos transposones egoístas de ADN pueden conferir un papel importante a sus huéspedes, estableciéndose así como residentes a largo plazo del genoma.

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