Cómo me convierton un arborista

Gavin Bodenham ha hecho una carrera de su hobby de la infancia de trepar a los árboles. Trece años después de descubrir que esto era posible, pasa gran parte de su semana de trabajo encaramado en las copas de árboles antiguos que, en los últimos cuatro siglos, han visto a Epping Forest evolucionar de la rústica tierra de caza real al espacio abierto más grande de Londres. «Siempre he estado al aire libre y las opciones de carrera que se me presentaban en la escuela parecían inaceptables», dice. «A los 20 años regresé de un tiempo de viaje, habiendo renunciado a mi trabajo y a mi piso, y me di cuenta de que ahora era el momento de hacer algo que quisiera hacer por el resto de mi vida.»

Bodenham, de 40 años, es líder de equipo en Ramificación, un proyecto financiado por la lotería dirigido por la Corporación de la Ciudad de Londres para restaurar 1.200 árboles antiguos en el bosque y recrear parte del paisaje a su apariencia del siglo XVIII. También está reclutando y asesorando a 15 aprendices abortistas.

En invierno, cuando la mayoría de los jardineros domésticos cuelgan sus herramientas, el trabajo de Bodenham se calienta, ya que el trabajo de restauración en las copas de los árboles veteranos solo puede comenzar cuando están inactivos. Este es un trabajo duro que implica reducir el área de la vela del dosel de las hojas para evitar que los árboles se vuelen, y despejar la maleza circundante para darles espacio y luz. Los extremos de los vendavales invernales y el calor del verano, ambos soportados en ropa pesada a prueba de motosierras, son, dice, uno de los desafíos del trabajo, pero la magia de escalar es una amplia compensación.

«Muchos arboristas se comportan como niños pequeños antes de una escalada, ojos que brillan como un niño en Navidad», dice. «Estar allí arriba en el dosel, es casi como estar en un estado meditativo porque tienes que estar muy concentrado. Los accidentes pueden ocurrir en un abrir y cerrar de ojos y los resultados pueden ser bastante desagradables.»

Hasta ahora, Bodenham ha mantenido la carne y los huesos más o menos intactos, a pesar de algunos momentos salvajes con una motosierra.

Antes de cada tarea arriesgada, el equipo debe tener listo un plan de emergencia hasta detalles como quién llamará a la ambulancia si la sierra se resbala. «Hay grandes fuerzas en acción cuando los árboles se superponen – si cortas el pedazo equivocado, pueden romperse y caerte – por lo que tienes que ser un fanático del control con un verdadero conocimiento de la física.»Los peligros y el intenso trabajo colaborativo significan que los arboristas y su equipo desarrollan una estrecha relación interdependiente, cada uno del grupo preparado para lucir un tronco elevado y rescatar a un colega si surge algún problema.

Pero incluso los preparativos más meticulosos no siempre previenen el desastre. «En mi último trabajo con una empresa contratada para un distrito de Londres, tuvimos que reducir un enorme roble que estaba dañando una propiedad», dice. «Fue una operación delicada debido a algunos invernaderos debajo de ella, pero cortamos y bajamos con éxito todas las ramas sobre ellos. Luego un tipo fue a tomar café, se resbaló en el embrague, se dio la vuelta y destrozó el garaje.»

La resistencia, la practicidad y la iniciativa son ingredientes esenciales para un trabajo que, al tener en cuenta las picaduras de insectos, el clima y el tedio de despejar selvas de zarzas y montañas de ramas recién taladas, es menos emocionante de lo que muchos aprendices potenciales se imaginan.

El trabajo de un arborista implica monitorear y tratar los árboles para garantizar que sean seguros, una tarea que se vuelve cada vez más desafiante a medida que las nuevas enfermedades amenazan a las especies antiguas de Gran Bretaña. Las castañas de caballo son propensas a sangrar, los fresnos están amenazados por la muerte súbita y el declive agudo del roble, una infección nueva y mortal, puede acabar con los árboles veteranos.

La mayoría de los arboristas se especializan en ciertas áreas, como el diagnóstico y el tratamiento, la escalada y la poda, el cableado y la protección contra rayos, o, especialmente después de los 50 años, cuando la escalada de árboles se vuelve más difícil, la consulta y la redacción de informes.

Aunque los aspirantes a arboristas pueden comenzar directamente desde la escuela como trabajadores y formarse en el trabajo, hay una variedad de calificaciones, desde Ciudades y Gremios hasta maestrías en silvicultura o arboricultura.

Bodenham comenzó su formación en el Capel Manor College en el norte de Londres, completando un diploma nacional en arboricultura y certificados de competencia en mantenimiento de motosierras, rescate aéreo y escalada de árboles. Después de un trabajo en Redbridge Council, se le ofreció un trabajo podando árboles de calles, y luego se convirtió en un «escalador» con una empresa contratada por los distritos del centro de Londres. «Es una carrera en la que tienes que comenzar desde abajo y ascender porque lo que cuenta es la experiencia física», dice.

A los 40 años, sabe que sus días como escalador activo están disminuyendo y ha comenzado un curso básico en línea para un futuro movimiento en la topografía. Pero se consuela con el conocimiento de que sus décadas en las copas de los árboles habrán influido en un paisaje duradero. «Es una sensación poderosa saber que estoy conservando árboles que me sobrevivirán», dice, señalando un roble nudoso y macizo. «Este árbol tiene 500 años de antigüedad y se utilizó para alimentar los hornos de Londres, de modo que, al seguir cuidándolo, realmente te sientas parte de la historia.»

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