Por qué es probable que algún día te implanten un Microchip

Cuando Patrick McMullan escuchó por primera vez a principios de 2017 que miles de ciudadanos suecos estaban desbloqueando las puertas de sus automóviles y encendiendo las máquinas de café con un movimiento de la palma de la mano, no estaba demasiado impresionado. Por supuesto, la tecnología, un microchip de milímetros de largo equipado con capacidades de comunicación de campo cercano y alojado justo debajo de la piel, tenía un atractivo nicho y de vanguardia, pero en términos prácticos, un mando o un código de acceso funcionarían igual de bien.

McMullan, un veterano de 20 años de la industria tecnológica, quería hacer algo mejor: encontrar un uso para microchips implantables que fuera genuinamente funcional, no solo ingenioso en abstracto. En julio de 2017, las cámaras de noticias vieron cómo más de 50 empleados de Three Square Market, la compañía de soluciones de venta donde McMullan es presidente, recibían voluntariamente sus propios implantes de chips. En lugar de un simple proceso de escaneo a función como la mayoría de los chips de Suecia, los chips y los lectores alrededor de la oficina de Three Square Market en River Falls, Wisconsin, formaban parte de una red de retroalimentación de varias etapas. Por ejemplo: Su chip podría otorgarle acceso a su computadora, pero solo si ya había desbloqueado la puerta principal para usted ese día. «Ahora,» dice McMullan del verano pasado, » En realidad he hecho algo que mejora la seguridad de nuestra red.»

El problema que resuelven hábilmente los chips de McMullan es relativamente a pequeña escala, pero sigue siendo un problema, y cualquier caso de uso nuevo potencial representa un importante paso adelante para un evangelista de chips como él. Al igual que con la mayoría de las tecnologías, el punto de inflexión para los chips implantables llegará cuando se vuelvan tan útiles que sean difíciles de rechazar. Podría suceder antes de lo que piensas: En septiembre de 2017, Three Square Market lanzó una rama, Three Square Chip, que está desarrollando la próxima generación de implantes de microchips comerciales, con una serie de características de salud originales que podrían servir como el mejor argumento hasta ahora de que los beneficios de los microchips pueden superar nuestras ansiedades sobre ellos.

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Aunque es nuevo en el lugar de trabajo estadounidense en esta forma implantable, la tecnología de identificación por radiofrecuencia (RFID) ha existido durante décadas y durante mucho tiempo se ha considerado lo suficientemente segura para su uso común. Las etiquetas auriculares RFID se utilizan para registrar casi todo el ganado de granjas y ranchos con el Sistema Nacional de Identificación de Animales de los Estados Unidos (en Australia, el sistema es obligatorio). Si ha facturado equipaje en un vuelo de Delta Airlines, puede agradecer a las etiquetas de equipaje RFID el hecho de que su equipaje llegó al mismo destino que usted. Y probablemente ya tenga un chip RFID personal que va a todas partes con usted, está en su tarjeta de crédito.

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Pero, por supuesto, el miedo que rodea a los implantes RFID tiene poco que ver con la RFID en sí, y todo que ver con la implantación. Las mascotas estadounidenses reciben implantes RFID de forma segura y sin complicaciones todos los días; aún así, muchos de sus propietarios citarían algo similar a la seguridad como una razón para no obtener uno propio. Cuando una compañía llamada Verichip desarrolló sus propios implantes de microchips orientados al cuidado de la salud en los primeros aughts, su investigación indicó que el 90 por ciento de los estadounidenses se sentían incómodos con la tecnología. La compañía obtuvo la aprobación de la FDA para sus dispositivos en 2004, pero se retiró solo tres años después, en gran parte debido a estudios que sugerían un posible vínculo entre los transpondedores RFID y el cáncer en animales de laboratorio. (Desde entonces, se ha descubierto que los riesgos de cáncer causados por la RFID son prácticamente inexistentes para los seres humanos e insignificantes para los animales, y un estudio de 2016 incluso sugirió que la incorporación de transpondedores RFID activos dentro de tumores cancerosos podría ser un medio eficaz de tratamiento.)

Una década más tarde, flotando a lo largo del alboroto eruptivo alrededor de la «fiesta de chips» de Three Square había todo tipo de temores, algunos creíbles, otros menos, sobre los peligros de introducir tecnología de radio subdérmica en el lugar de trabajo estadounidense: que las empresas podrían hacer un uso generalizado de esta tecnología obligatoria, o que los microchips implantados podrían ser hackeados o utilizados para rastrear a los usuarios, o que las manos podrían ser cortadas en nombre de robos en el hogar. Muchos críticos, incluidos los legisladores estatales que trabajan para aprobar proyectos de ley que restringirían los implantes RFID, temen que los componentes metálicos y los circuitos en los chips signifiquen una muerte segura si un «usuario» se expone a una máquina de resonancia magnética o desfibrilador.

Luego hay temores más amplios sobre el uso de la tecnología de chips para rastrear a los humanos: Antes de que una investigación condenatoria detuviera el crecimiento de Verichip, el presidente de la compañía sugirió en una aparición en 2006 en Fox & Friends que los implantes de Verichip podrían usarse para registrar a los trabajadores migrantes en la frontera y verificar su identidad en el lugar de trabajo; ese mismo año, el ex presidente colombiano Álvaro Uribe supuestamente propuso a los entonces Senadores Arlen Specter y Jeff Sessions que los chips podrían implantarse en trabajadores colombianos antes de que ingresaran a los Estados Unidos para un trabajo de temporada. Mientras tanto, algunas comunidades fundamentalistas cristianas siguen convencidas de que el implante del microchip es la manifestación de la marca de la bestia anunciada bíblicamente. Pero el principal desafío para los implantes RFID sigue siendo la simple pregunta subyacente que se plantea una y otra vez en respuesta a la tecnología: ¿Es esto realmente necesario?

En 1998, el científico británico Kevin Warwick (conocido por el apodo de «Capitán Cyborg») se convirtió en el primer humano en recibir un implante de microchip RFID. Pero desde entonces, el desarrollo ha sido lento. Kayla Heffernan, investigadora del departamento de informática y sistemas de información de la Escuela de Ingeniería de la Universidad de Melbourne, culpa al hecho de que el astillado aún no haya sido aceptado ampliamente a lo que ve como «un problema de huevo y gallina».»La gente no los consigue, porque todavía no son lo suficientemente útiles, pero porque no hay un mercado, los dispositivos no han cambiado relativamente», dice Heffernan.

McMullan espera resolver la segunda mitad de ese problema como medio de vigorizar la primera. Poco después de la fiesta de chip del verano pasado, comenzó a reunirse con el cardiólogo Michael Mirro, quien se desempeña como director del Centro de Investigación Parkview en Fort Wayne, Indiana. El equipo de Mirro y tres desarrolladores de chips Cuadrados están trabajando actualmente en prototipos de implantes RFID que podrán monitorear continuamente los signos vitales de un individuo, lo que permitirá que tanto los pacientes como los médicos accedan a información de alta precisión en tiempo real.

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Como lo describe McMullan, la decisión de desarrollar la tecnología RFID para fines médicos fue motivada por algo más que un conocimiento de los negocios, es lo que le intrigó sobre los chips en primer lugar. La tecnología para mejores soluciones que podrían salvar vidas ha existido durante mucho tiempo, dice, » es solo que, francamente, nadie decidió asumirla.»

Es un proyecto innegablemente personal para McMullan: Su esposa, Leah, sufre de un trastorno nervioso crónico causado por un accidente médico en 2009 y depende de un estimulador de médula espinal implantado para controlar su dolor. Cuando habla con ella sobre los chips, dice, ella le recuerda: «Si no tuviera ese estimulador nervioso en la espalda, me habría suicidado hace mucho tiempo.»

Los estimuladores nerviosos se encuentran entre las muchas tecnologías implantables que han saltado al mercado de la atención médica con toda su fuerza. Los monitores cardíacos insertables, como el Reveal LINQ, han reemplazado a los parches adhesivos, a veces meticulosos, como la opción más confiable para pacientes con enfermedades cardíacas crónicas, y hace solo dos meses, la FDA aprobó el primer sistema de monitoreo continuo de glucosa implantable a largo plazo para personas con diabetes.

El chip de tres cuadrados dice que sus implantes RFID médicos estarán alimentados por calor corporal, y los planes de McMullan para desarrollar una sola pieza de hardware para ayudar a los pacientes con una gama más amplia de condiciones podrían hacer que los chips sean más asequibles que los dispositivos con funciones más especializadas (y limitadas). «Muchos pacientes cardíacos, en este momento, la única vez que saben que tienen un problema es cuando están en la parte trasera de una ambulancia», dice McMullan.

La compañía estima que venderá chips capaces de rastrear los signos vitales en vivo de un usuario en poco más de un año, pero algunos otros desarrollos vendrán primero. McMullan espera que la gente pronto considere almacenar su información médica en chips RFID encriptados, y el grupo también está trabajando en una forma de hacer que los chips habilitados para GPS estén disponibles como una opción para que las familias rastreen a los familiares que sufren demencia severa, otro uso de los chips que plantea beneficios obvios y preocupaciones legítimas.

«Hay un interés pero también una controversia con el rastreo GPS real», dice Luis Martínez, un especialista en medicina preventiva en San Juan que ha trabajado con McMullan en el desarrollo de chips desde antes del frenesí mediático del año pasado. «Muchos padres se sentirán realmente seguros si pueden rastrear en tiempo real dónde están sus hijos, los secuestros, el tráfico de niños y todo eso.»Pero, dice, hay aún más casos de uso: «Otras poblaciones are están siendo examinadas por diferentes razones: aplicación de la ley, o digamos que podría usar un chip GPS para identificar a los delincuentes sexuales registrados. Creo que será una base caso por caso donde diferentes países o diferentes sociedades decidirán.»

Al mismo tiempo que la tecnología es cada vez más poderosa, las personas se sienten más cómodas con la noción de los implantables. «Si pensamos en 1998 hasta ahora, mucho ha cambiado en la forma en que consideramos el cuerpo», dice Heffernan. Este cambio, dice, se puede rastrear desde modificaciones corporales como tatuajes y piercings hasta los chips que McMullan está desarrollando. «Los marcapasos son cirugía de rutina. La cirugía plástica es menos tabú ahora.»Cientos de miles de cuerpos estadounidenses ahora contienen implantes cocleares, DIU, estimuladores nerviosos, articulaciones artificiales, varillas anticonceptivas implantables y más. «Hay una tendencia a colocar dispositivos dentro del cuerpo, no solo para situaciones de vida o muerte, sino para mayor comodidad, como anticonceptivos, ayudas menstruales, lentes de contacto», dice Heffernan. «A medida que nos sentimos más cómodos con esto, los insertables se vuelven más aceptables.»

En el año transcurrido desde la fiesta de chips de Three Square Market, la tecnología se ha vuelto mundana para quienes están rodeados de ella. «No pensamos en ello dentro de la empresa en absoluto», dice la gerente de servicio al cliente, Melissa Koepp, que eligió obtener el implante. Sus colegas despreocupados son igualmente despreocupados con la actualización futurista de la compañía. De hecho, una de las razones más comunes por las que los empleados optaron por no recibir el implante no fue sobre las implicaciones de la tecnología en absoluto: «Cuando los vi chip Todd», dice Katy Melstrom, vicepresidenta de marketing, «y vi el tamaño de la aguja, dije: ‘Sí, esperaré hasta que obtengamos una versión más pequeña.»

Sin embargo, para todos los aparatos implantables que usan los estadounidenses y los montones de aparatos habilitados para ubicación que poseemos, el primer dispositivo comercial con ambas características será significativo. Una adolescente que lleva su iPhone al baño de la escuela con ella puede optar algún día por no hacerlo. Si visitar a un médico para quitar el chip en su mano requiere permisos parentales similares a otros procedimientos médicos invasivos, bueno, entonces, sabemos cómo termina ese episodio de Black Mirror.

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La clave para asegurar que los desarrollos de RFID se utilizan sólo como pretende ser significativa y activa la legislación desarrollado para cortar los abusos potenciales de descuento en el pase. En términos de implantes RFID en el lugar de trabajo, las legislaturas estatales ya están atrasadas. Antes de la «fiesta de chips» de Three Square Market el verano pasado, cinco estados, incluido Wisconsin, tenían leyes de privacidad RFID que impedían la implantación de microchips por mandato del empleador. Desde entonces, solo cinco más han presentado proyectos de ley similares.

«Creo que esta tecnología va a crecer exponencialmente, en etapas y en un período de tiempo muy corto», dice el asambleísta estatal de Nueva Jersey Ronald Dancer, cuyo proyecto de ley se votará en los próximos meses. «Necesitamos asegurarnos de que haya total divulgación y consentimiento.»

Los principios legales de divulgación y consentimiento pueden ser lo suficientemente complicados en el lugar de trabajo, pero ¿cómo reaccionarán los legisladores y expertos en seguridad y tecnología cuando se requiera definir el consentimiento para un paciente con demencia avanzada? «Las leyes no deben regular las tecnologías, sino las acciones que no queremos que ocurran», dice Heffernan. «Este es el problema con algunas regulaciones actuales: es demasiado lento porque se centra en las tecnologías, no en las acciones.»

Pero tarde o temprano, las leyes cambiarán, y lo aterrador se volverá familiar. Después de todo, todo lo que se necesitó en Suecia para que los implantes RFID se generalizaran y normalizaran fue el simple atractivo de no tener que lidiar nunca con una llave perdida. Siempre que sucede, como oleadas de nueva tecnología antes, la RFID implantable nos traerá la próxima iteración de los síntomas yin y yang de la tecnología que hemos visto una y otra vez. Es probable que estemos más sanos, más seguros, más informados y más conectados, y seguiremos en desacuerdo sobre si importa si nuestra privacidad y autonomía fueron los costos correspondientes.

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