Seafloor Mining

Los fluidos calientes, flotantes y cargados de minerales surgen de las profundidades de la corteza oceánica y se mezclan con agua de mar fría. Esto desencadena la precipitación de minerales que forman depósitos cerca y en el fondo marino. Los minerales precipitantes también forman «chimeneas» del fondo marino, y las partículas minerales en los fluidos que se ventilan en el fondo marino hacen que los fluidos parezcan humo. Estas chimeneas están en un sitio de ventilación que los científicos llamaron «Ruinas Romanas», en la Cuenca oriental de Manus en el mar de Bismarck, al sur de la isla de Nueva Irlanda en Papúa Nueva Guinea. (Foto cortesía de Maurice Tivey y WHOI Deep Submergence Lab, Cruise Manus 2006 con ROV Jason, Woods Hole Oceanographic Institution)

¿Qué es la minería del Fondo marino?

El océano contiene una compleja combinación de procesos físicos, químicos, biológicos y geológicos que a veces dan lugar a formas comercialmente viables de una amplia gama de minerales. Esto es particularmente cierto en las profundidades del océano, en las zonas que rodean los respiraderos hidrotermales, donde los fluidos calientes y ricos en químicos que brotan de debajo del fondo marino producen depósitos potencialmente valiosos. Algunos esfuerzos para extraer yacimientos en los fondos marinos han tenido éxito, pero hasta la fecha, no muchos han superado los problemas técnicos que entraña la recuperación de grandes cantidades de material de las profundidades oceánicas.

Algunas actividades mineras exitosas ya han tenido lugar en aguas relativamente poco profundas a menos de 200 metros. En la década de 1960, Marine Diamond Corp.recuperó casi 1 millón de quilates de la costa de Namibia. Hoy en día, de Beers obtiene una parte significativa de su producción total de diamantes de la plataforma continental de África meridional. Las operaciones mineras en aguas más profundas han dado lugar a resultados muy diferentes: Cuando los inversores intentaron hace unos 40 años recuperar nódulos de manganeso del tamaño de una papa dispersos en el fondo del océano, casi medio billón de dólares en prospección no pudieron hacer rentables sus esfuerzos.

Desde entonces, la industria minera ha estado trabajando arduamente en el desarrollo de dragas especializadas, bombas, orugas, taladros, plataformas, cortadores y sacacorchos, muchos de ellos robóticos y todos diseñados para trabajar en las duras condiciones del océano profundo. Además, los aumentos en el precio de muchos materiales, como el cobre, además de la creciente demanda de las economías emergentes, están haciendo que tales empresas sean más viables económicamente. Los recientes descubrimientos de ricos yacimientos en los fondos marinos y los avances tecnológicos están generando un renovado interés en la extracción de diamantes, arenas de hierro, costras de manganeso ricas en cobalto, nódulos de fosforita e incluso esos problemáticos nódulos de manganeso. La creciente importancia y escasez de elementos de tierras raras también está haciendo que algunos consideren de nuevo la posibilidad de refinar estos materiales a partir de fuentes del fondo marino.

Lo más atractivo de todo para la industria minera son las riquezas potenciales de los respiraderos hidrotermales de aguas profundas. Conocidos por nutrir comunidades exuberantes de vida exótica, los respiraderos también pueden ser tesoros de minerales de alta calidad. Cuando los fluidos muy calientes y ricos en químicos que brotan o se filtran de las rejillas de ventilación se encuentran con el agua fría del océano, los minerales disueltos se solidifican de los fluidos y se ondulan en el agua o caen al fondo marino o se acumulan en enormes estructuras similares a chimeneas. Estas chimeneas parecen ondular «humo» blanco o negro dependiendo de la composición química de los fluidos. Muchos depósitos de sulfuros en tierra probablemente se formaron de la misma manera y más tarde se elevaron sobre el nivel del mar durante la formación de islas y continentes durante millones de años. La isla de Chipre, por ejemplo, tiene 30 depósitos masivos de sulfuros, que eran una fuente principal de cobre para la antigua Roma.

Por varias razones, el interés de la industria minera en los sulfuros masivos de los fondos marinos se centra principalmente en los campos de ventilación en el Pacífico Sur occidental. Muchos de los campos de ventilación se encuentran dentro de las zonas económicas exclusivas de las pequeñas naciones insulares, lo que elimina las posibles complicaciones de la explotación minera de los fondos marinos que se encuentran bajo aguas internacionales. Muchos cientos de miles de kilómetros cuadrados del fondo marino de la región se han arrendado para la exploración y la minería podría comenzar ya en 2019 frente a la costa de Papúa Nueva Guinea.

¿por Qué es importante?

La minería de los fondos marinos tiene el potencial de ayudar a satisfacer la demanda de muchos minerales utilizados en todo el mundo y podría ayudar a impulsar las economías de los países en desarrollo de una de dos maneras. La minería podría tener lugar en la propia zona económica exclusiva de un país, o podría tener lugar en el fondo marino bajo aguas internacionales, donde la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos dicta que una parte de todos los beneficios de la minería benefician a las naciones en desarrollo.

Sin embargo, la minería de los fondos marinos también tiene el potencial de afectar la vida en el mar. Cada vez que se perturba el fondo marino, también lo hacen sus frágiles ecosistemas, aunque la industria minera sostiene que está utilizando y desarrollando técnicas ambientalmente sensibles, y muchos hábitats oceánicos a menudo parecen recuperarse de los daños. Al mismo tiempo, el interés en la minería está ayudando a los científicos a estudiar la química de los océanos y las pistas sobre cómo se formó el planeta.

Los biólogos están particularmente preocupados por la posibilidad de que la minería perturbe o destruya comunidades únicas de formas de vida exóticas, como las de los respiraderos hidrotermales y los montes submarinos. El resultado podría ser el equivalente submarino de reemplazar un bosque antiguo con un campo de dientes de león. Por otro lado, los animales similares a los que originalmente habitaron el sitio de ventilación eventualmente podrían regresar. Se ha realizado muy poca investigación para saberlo con certeza.

El argumento para proteger las especies es el mismo que en la tierra: la diversidad está en el corazón de los ecosistemas que funcionan; ayuda a la vida a adaptarse a condiciones cambiantes.

No hay dos respiraderos que descarguen exactamente las mismas mezclas de fluidos, por lo que no hay dos respiraderos colonizados por exactamente las mismas formas de vida. Los investigadores continúan encontrando nuevas especies de respiraderos casi cada vez que buscan más. Lo que cada ecosistema de respiraderos de aguas profundas tiene en común son condiciones que serían increíblemente hostiles a la mayoría de las otras formas de vida: temperaturas extremas, presión oceánica intensa, fluidos ácidos calientes. Sin embargo, fomentan comunidades ricas, incluidos microbios extraordinarios que aprovechan la energía de los productos químicos en lugar de la luz solar como lo hacen las plantas. Estas extrañas formas de vida pueden contener pistas de cómo comenzó la vida en la Tierra. Se sabe tan poco sobre ellos que si se extraen respiraderos, es posible que nunca sepamos qué especies se han perdido.

Los defensores del medio ambiente también están preocupados por la seguridad de sistemas completos planificados para recuperar los minerales, incluidos barcos, barcazas y equipos pesados que podrían contaminar accidentalmente las aguas locales y las costas con combustibles, otros productos químicos industriales y minerales oxidantes. Un esfuerzo para combatir esta posibilidad fue dirigido por la Sociedad Internacional de Minerales Marinos, liderada por la industria, que en 2010 implementó un código voluntario para la gestión ambiental.

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