Tipos de Avalancha

Si estás buscando al asesino, entonces la avalancha de losas es tu hombre. Esta es la Muerte Blanca, el Torrente Nevado, el Tipo Grande con Traje Blanco. Las avalanchas de placas secas representan casi todas las muertes por avalanchas en América del Norte.

Teaser de avalancha 2

Avalanchas húmedas

Las avalanchas húmedas se desencadenan por temperaturas cálidas del aire, el sol o la lluvia, haciendo que el agua se filtre a través de la capa de nieve y disminuya su resistencia.

La mayoría de los profesionales de avalanchas hacen una separación dura entre avalanchas de nieve húmeda y avalanchas de nieve seca, porque son muy diferentes. Gran parte de sus mecánicas son diferentes, se mueven de manera diferente, y es natural que pensemos en ellas como dos bestias completamente separadas. Pero en realidad hay un continuo entre avalanchas húmedas y secas.

Al igual que las avalanchas de nieve seca, las avalanchas húmedas pueden ocurrir como losas y losas. Las avalanchas húmedas generalmente ocurren cuando las temperaturas cálidas del aire, el sol o la lluvia hacen que el agua se filtre a través de la capa de nieve y disminuya la resistencia de la nieve o, en algunos casos, cambien las propiedades mecánicas de la nieve. Una vez iniciada, la nieve húmeda tiende a viajar más lentamente que la nieve seca, como mil camiones de hormigón que descargan sus cargas a la vez, en lugar del movimiento similar a un aerodeslizador de una avalancha seca.

Una avalancha húmeda típica viaja a 10 a 20 mph (15 a 30 km/h), pero en terrenos más empinados pueden ir casi tan rápido como una avalancha seca. Probablemente debido a que no hay tantos recreacionistas en los días con nieve húmeda, las avalanchas húmedas no representan casi tantas muertes por avalanchas como las avalanchas de nieve seca. Sin embargo, todavía representan un porcentaje considerable de víctimas mortales por avalanchas en climas marítimos (montañas que bordean los océanos), especialmente para los escaladores.

Avalanchas secas (en polvo)

Las avalanchas secas, aunque hermosas, son extremadamente violentas y se agarran como el hormigón en el instante en que se detienen.

Las avalanchas secas son las increíblemente hermosas que rugen por la montaña, ligeras y esponjosas, como nubes de polvo, pero debajo de la nube de polvo brumosa hay una masa de nieve apresurada, el «núcleo» de la avalancha, que es una mezcla fluidizada de aire (70 por ciento) y partículas de hielo (30 por ciento). A medida que la nieve se precipita por el aire, levanta un sobre de polvo, apropiadamente llamado «nube de polvo», que comprende solo un uno por ciento de nieve y un 99 por ciento de aire, y esta es la parte de la avalancha que le da su belleza.

Delante de la nube de polvo está la «explosión de aire» invisible que empuja hacia afuera frente a la nieve en movimiento. La explosión de aire solo transporta aproximadamente una décima parte del impacto del núcleo, pero puede viajar lo suficientemente rápido como para explotar sus pulmones si lo atrapa el impacto total de la explosión.

La avalancha se ralentiza principalmente por la fricción con las rocas, la vegetación y la superficie de nieve sobre la que corre. La nieve más cercana a la cama viaja más lentamente que la nieve de arriba. A menudo, si miras lo suficientemente de cerca, puedes ver avalanchas que caen en olas. Una ola se dispara, se ralentiza por la fricción con el suelo y el aire, y luego la siguiente ola, que viaja por la parte posterior de la primera ola, se dispara por delante de la primera ola, y así sucesivamente. Parece que se escupen pulsos de nieve por la parte delantera de la avalancha una vez cada pocos segundos.

La violencia extrema dentro de los escombros que fluyen tritura toda la nieve en partículas cada vez más finas, e incluso si la nieve comenzó ligera y esponjosa, puede volverse muy densa cuando finalmente se detiene. Una gran avalancha que comienza con una densidad de 5 a 10 por ciento (volumen de nieve versus aire) a menudo puede terminar como un 30 a 40 por ciento en la parte inferior. Esto significa que cuando todo se detiene, la densa nieve packs muy bien.

Además, los granos pequeños sinterizan (se fusionan) mucho más rápidamente que los granos grandes, y los granos pequeños que forman los residuos de avalanchas pueden sinterizarse hasta diez mil veces más rápido que los granos más grandes de la losa inicial.

Finalmente, toda la energía cinética liberada en el camino hacia abajo calienta un poco la nieve y crea pequeñas gotas de agua líquida en la superficie de los granos de hielo. Combinando todos estos factores, es fácil ver por qué los escombros de avalanchas se agarran como el hormigón en el instante en que se detiene. La víctima de la avalancha está congelada en su lugar.

Avalanchas de losas secas

Casi todas las muertes por avalanchas en América del Norte son causadas por avalanchas de losas, causadas cuando una placa cohesiva de nieve se desliza repentinamente.

Una «losa» es una placa cohesiva de nieve que se desliza como una unidad en la nieve debajo. Una losa no tiene que ser difícil, solo tiene que ser relativamente más fuerte que la nieve debajo. Una losa típica es aproximadamente la mitad del tamaño de un campo de fútbol, de uno a dos pies (30-60 cm) de profundidad, y generalmente alcanza velocidades de 20 mph (32 km/h) en los primeros tres segundos, acelerando rápidamente a alrededor de 80 mph (128 km/h) después de los primeros, digamos, seis segundos. Los enlaces que sostienen una losa en su lugar se fracturan a aproximadamente 220 mph (352 km/h) y la losa parece romperse.

Las avalanchas de losas secas pueden estar tambaleándose al borde de la catástrofe, a veces durante días o incluso meses. Las capas débiles debajo de las losas son extremadamente sensibles y la rápida adición del peso de una sola persona puede iniciar fácilmente una fractura en una pendiente que de otro modo no se habría derrumbado. Una pendiente a veces puede ser una trampa explosiva gigante, aparentemente esperando a que llegue la persona adecuada. La grieta a menudo se forma muy por encima de la víctima, dejando poco espacio para escapar.

Avalanchas de nieve sueltas

La nieve suelta que se desliza por una montaña se denomina avalancha de nieve suelta. Las pequeñas avalanchas de nieve sueltas se llaman «babosas».»Pocas personas mueren por avalanchas de nieve sueltas porque tienden a ser más pequeñas, y tienden a fracturarse debajo de ti al cruzar una pendiente, en lugar de por encima de ti, como suelen hacer las avalanchas de losas. La mayoría de las personas muertas en avalanchas de nieve sueltas son escaladores, o esquiadores extremos y practicantes de snowboard en terrenos muy empinados.

Hielo& Avalanchas de caída de cornisa

Las avalanchas de caída de hielo y cornisa se producen cuando se desprenden hielo o nieve que sobresalen.

Cuando los glaciares fluyen sobre un acantilado, forman el equivalente de hielo de una cascada, una cascada de hielo. La caída de bloques de hielo puede desencadenar una avalancha de hielo, que a menudo arrastra nieve debajo de él, o desencadena losas. Especialmente en las grandes montañas, las avalanchas de hielo pueden ser grandes y recorrer largas distancias.

A pesar de esto, las avalanchas de hielo matan a pocas personas en comparación con las losas secas que las personas activan por sí mismas. La mayoría de las muertes por avalanchas de hielo ocurren a escaladores en grandes montañas que están en el lugar equivocado en el momento equivocado.

Las cornisas son la atracción fatal de las montañas, su belleza solo se compara con su peligro. Las cornisas son elegantes estructuras de nieve en voladizo formadas por el viento que arrastra la nieve hacia el lado de sotavento de un obstáculo, como una cresta. Al igual que las avalanchas de caída de hielo, el peso de una cornisa que cae a menudo desencadena una avalancha en la pendiente de abajo, o la cornisa se rompe en cientos de pedazos y forma su propia avalancha, o ambas cosas.

De nuevo, como las avalanchas de hielo, estadísticamente las avalanchas de caída de cornisa no matan a mucha gente. Y al igual que las avalanchas de losas, los esquiadores que se meten en problemas casi siempre desencadenan la avalancha, en este caso al viajar demasiado cerca del borde de la cornisa. Las cornisas tienen la desagradable costumbre de romperse más atrás de lo esperado. Nunca camine hasta el borde de una entrega sin usar una cuerda o sin revisar primero la entrega desde un lugar seguro.

Bruce Tremper and Mountaineers Books

Extractos y citas reproducidos de ‘Staying Alive in Avalanche Terrain’ de Bruce Tremper y reproducidos con el amable permiso del editor, The Mountaineers Books. El autor Bruce Tremper es el Director del Centro de Avalanchas del Servicio Forestal de Utah y uno de los principales expertos en avalanchas de América del Norte. Ha aparecido en reportajes y documentales producidos por National Geographic, PBS y Discovery Channel, entre otros.

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