Comment puis-je devenir arb un arboriste

Gavin Bodenham a fait carrière grâce à son passe-temps d’enfance, l’accrobranche. Treize ans après avoir découvert que cela était possible, il passe une grande partie de sa semaine de travail perché dans les cimes d’arbres anciens qui, au cours des quatre derniers siècles, ont vu la forêt d’Epping évoluer de terrain de chasse royal rustique au plus grand espace ouvert de Londres. « J’ai toujours été amateur de plein air et les options de carrière qui m’étaient présentées à l’école me semblaient inacceptables », dit-il. « À 20 ans, je suis revenu d’un séjour de voyage, après avoir abandonné mon travail et mon appartement, et j’ai réalisé que c’était le moment de faire quelque chose que j’aurais envie de faire pour le reste de ma vie. »

Bodenham, 40 ans, est chef d’équipe sur Branching Out, un projet financé par la loterie et géré par la City of London Corporation pour restaurer 1 200 arbres anciens dans la forêt et recréer une partie du paysage à son apparence du 18ème siècle. Il recrute et encadre également 15 apprentis avorteurs.

L’hiver venu, lorsque la plupart des jardiniers domestiques raccrochent leurs outils, le travail de Bodenham se réchauffe, car les travaux de restauration sur les couronnes des arbres vétérans ne peuvent commencer que lorsqu’ils sont en dormance. C’est un travail acharné qui consiste à réduire la surface de voile de la canopée pour empêcher les arbres de souffler, et à dégager les sous-bois environnants pour leur donner de l’espace et de la lumière. Les conditions météorologiques extrêmes – coups de vent mordants en hiver et chaleur estivale, tous deux endurés dans de lourds vêtements résistants aux scies à chaîne – sont, dit–il, l’un des défis du travail, mais la magie de l’escalade est une compensation suffisante.

« Beaucoup d’arboriculteurs se comportent comme des petits garçons avant une montée – les yeux brillent comme un enfant à Noël », dit-il. « Être là-haut dans la canopée, c’est presque comme être dans un état méditatif parce qu’il faut être tellement concentré. Les accidents peuvent se produire en un clin d’œil et les résultats peuvent être assez désagréables. »

Jusqu’à présent, Bodenham a gardé la chair et les os plus ou moins intacts, malgré quelques moments sauvages avec une scie à chaîne.

Avant toute tâche risquée, l’équipe doit préparer un plan d’urgence détaillé, par exemple qui appellera l’ambulance si la scie glisse. « Il y a d’énormes forces à l’œuvre lorsque les arbres se chevauchent – si vous coupez le mauvais morceau, ils peuvent se rétracter et vous tomber – vous devez donc être un maniaque du contrôle avec une réelle maîtrise de la physique. »Les dangers et le travail collaboratif intense font que les arboriculteurs et leur équipe développent une relation d’interdépendance étroite, chacun du groupe se préparant à faire briller un tronc imposant et à secourir un collègue en cas de problème.

Mais même les préparatifs les plus méticuleux ne préviennent pas toujours le désastre. « Lors de mon dernier emploi dans une entreprise sous contrat pour un arrondissement de Londres, nous devions réduire un énorme chêne qui endommageait une propriété », explique-t-il. « C’était une opération délicate à cause de certaines serres en dessous, mais nous avons réussi à couper et à abaisser toutes les branches au-dessus d’elles. Puis un gars est allé chercher du café, a glissé sur l’embrayage, a reculé et a brisé le garage. »

Endurance, praticité et initiative sont des ingrédients essentiels pour un travail qui – si l’on tient compte des piqûres d’insectes, du temps et de l’ennui de nettoyer les jungles de ronces et les montagnes de branches nouvellement abattues – est moins excitant que beaucoup d’apprentis potentiels ne l’imaginent.

Le travail d’un arboriculteur consiste à surveiller et à traiter les arbres pour s’assurer qu’ils sont en sécurité, une tâche de plus en plus difficile à mesure que de nouvelles maladies menacent les anciennes espèces britanniques. Les châtaignes tombent sujettes à des chancres saignants, les frênes sont menacés par le dépérissement et le déclin aigu du chêne, une nouvelle infection mortelle, peut anéantir les arbres vétérans.

La plupart des arboriculteurs sont spécialisés dans certains domaines, tels que le diagnostic et le traitement, l’escalade et la taille, le câblage et la protection contre la foudre, ou, surtout après l’âge de 50 ans lorsque l’escalade devient plus difficile, la consultation et la rédaction de rapports.

Bien que les futurs arboriculteurs puissent commencer directement de l’école en tant qu’ouvrier et se former sur le tas, il existe une gamme de qualifications, allant des villes et des guildes aux masters en foresterie ou en arboriculture.

Bodenham a commencé sa formation au Capel Manor College dans le nord de Londres, obtenant un diplôme national d’arboriculture et des certificats de compétence en maintenance de tronçonneuses, sauvetage aérien et escalade dans les arbres. Après un stage au Conseil de Redbridge, il s’est vu proposer un emploi d’élagage d’arbres de rue, puis est devenu « grimpeur » dans une entreprise contractuelle employée par les arrondissements du centre de Londres.  » C’est une carrière où il faut commencer par le bas et progresser, car c’est l’expérience physique qui compte « , dit-il.

À 40 ans, il sait que ses jours en tant qu’alpiniste actif diminuent et il a commencé un cours de base en ligne pour un futur passage à l’arpentage. Mais il se console en sachant que ses décennies dans la cime des arbres auront influencé un paysage durable. « C’est un sentiment puissant de savoir que je conserve des arbres qui me survivront », dit-il en montrant un chêne noueux et massif. « Cet arbre a 500 ans et a été pollinisé pour alimenter les fours de Londres, de sorte qu’en continuant à en prendre soin, vous vous sentez vraiment faire partie de l’histoire. »

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