Fait ou Fiction?: Les oiseaux (et autres Bestioles) Abandonnent leurs Petits au Moindre Contact humain

C’est un scénario d’été familier : un nid repose dans le creux bas d’un pommier crabe. À l’intérieur, un bébé oriole étire ses ailes, tentant de trille. Le visage d’une petite fille plane au-dessus. Elle tend son doigt colossal pour caresser les plumes encore humides. Juste avant le contact, la voix de son père retentit :  » Ne touche pas cet oiseau! »

Selon le folklore, les oiseaux rejetteront leurs œufs et leurs petits si les humains ont mis le doigt dessus. Cette croyance répandue, cependant, concerne les oiseaux: elle nie la volonté innée des parents d’animaux de nourrir leurs couvées et ignore la biologie fondamentale de l’oiseau.

Peu importe l’apparence des oiseaux volages, ils n’abandonnent pas facilement leurs petits, surtout pas en réponse au toucher humain, explique Frank B. Gill, ancien président de l’American Ornithologists’ Union. « Si le nid d’un oiseau est perturbé par un prédateur potentiel pendant la phase de nidification ou de ponte, » dit-il, « il y a une possibilité qui déserte et qui niche à nouveau. Cependant, une fois les petits éclos et nourris, en gros assez tenaces. »

Le mythe dérive de la croyance que les oiseaux peuvent détecter l’odeur humaine. En fait, les oiseaux ont des nerfs olfactifs relativement petits et simples, qui limitent leur odorat. Il y a très peu d’oiseaux avec une olfaction extraordinaire et ceux-ci représentent des adaptations spécialisées. Par exemple, les vautours de dinde sont attirés par le méthylmercaptan, un gaz produit par la matière organique en décomposition (et ajouté au gaz naturel pour le faire sentir mauvais), tandis que les étourneaux peuvent détecter des composés insecticides dans la végétation, qu’ils utilisent pour garder leurs nids à l’abri des insectes. Pourtant, aucun odorat d’oiseau n’est lié à l’odeur humaine.

Pourtant, il y a de bonnes raisons de ne pas aller tripoter dans un nid occupé. « Le fait est que les oiseaux n’abandonnent pas leurs petits en réponse au toucher, ils abandonneront en réponse aux perturbations », explique le biologiste Thomas E. Martin de l’Université du Montana et des États-Unis. Geological Survey, qui a manipulé des oiseaux du Venezuela à la Tasmanie sans inciter à l’abandon. « Ils réagissent probablement aux perturbations par rapport au risque de préjudice pour les jeunes. »

En d’autres termes, les oiseaux, comme les économistes, prennent des décisions coûts-avantages. Si un oiseau a investi beaucoup de temps et d’énergie dans l’éclosion et l’élevage de ses petits, il est plus susceptible, si possible, de déplacer sa progéniture vers un nouveau site de nidification, plutôt que de les abandonner complètement lorsqu’un prédateur potentiel a découvert les bébés. Les oiseaux qui vivent plus longtemps, comme les faucons, sont plus opposés au risque (et plus sensibles aux perturbations) que les oiseaux à courte durée de vie, comme les merles et autres oiseaux chanteurs. Le premier pourrait abandonner ses jeunes, tandis que le second est beaucoup moins susceptible de le faire.

La même logique s’applique à la plupart des animaux. « En général, les animaux sauvages se lient à leurs petits et ne les abandonnent pas rapidement », explique Laura Simon, directrice de terrain pour le programme de faune urbaine à la Humane Society des États-Unis.

En fait, la plupart des créatures trouvent des moyens extraordinaires d’assurer la survie de leurs petits. Les fauves et les canards feignent une aile cassée pour attirer un prédateur loin de leurs bébés, et les ratons laveurs et les écureuils des arbres relocaliseront rapidement leur progéniture dans des pâturages plus protégés lorsqu’une menace potentielle se profile.

Les lapins sauvages font exception à cette règle. « Ces animaux semblent être les plus sensibles aux odeurs humaines et autres. C’est une espèce volage et très stressante « , explique Simon.  » Les lapins sauvages abandonnent parfois leur nid lorsqu’il est très perturbé comme lorsqu’un chat tondeuse y pénètre. »

Si vous pensez qu’un nid de lapin a été abandonné, la Humane Society recommande de faire un « X » en fil ou en ficelle sur le nid et de vérifier environ 10 heures plus tard pour voir s’il a été déplacé. Si le X a été écarté mais que le nid est toujours couvert, c’est une bonne indication que la mère est revenue, a allaité ses petits, puis les a recouverts à nouveau. Si le X reste en place pendant 12 heures après l’événement traumatique, il est probable que les jeunes lapins aient été désertés.

Bien sûr, les animaux sauvages doivent être laissés tranquilles autant que possible. La règle générale pour trouver un bébé oiseau ou tout bébé animal au sol est simplement de le laisser tranquille. Le plus souvent, les parents regardent à distance. Mais si un bébé oiseau se trouve au sol sans ses plumes naissantes et que le nid est facilement à portée de main, il peut être retourné sans dommage. Les parents l’accueilleront à nouveau avec les ailes ouvertes.

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