Pères fondateurs

Opérationnel en 1879, l’Institut de psychologie expérimentale de l’Université de Leipzig a fonctionné comme le premier programme d’études supérieures au monde en psychologie. Selon un biographe, Fechner a accueilli Wundt à l’occasion de l’ouverture officielle de l’Institut avec ces mots: « Si vous travaillez à une telle échelle, vous en aurez fini avec toute la psychophysique dans quelques années » (Lasswitz, 1896, p. 89). Au début de sa carrière, Fechner était bien connu pour ses écrits satiriques, et il a toujours eu un bon argument sur la science ou la philosophie, il est donc difficile de savoir si cela était conçu comme une plaisanterie sarcastique, ou si Fechner s’amusait vraiment à une telle attente. Il s’avère que la psychologie et les projets plus vastes de Wundt pour la psychologie ne seraient jamais « terminés ».

La connaissance personnelle de Wundt avec E.H. Weber, qui est encore connu pour la formule fondamentale que Fechner a transformée en la loi de Fechner-Weber de la psychophysique, était nécessairement brève: Weberdied dans les trois ans suivant l’arrivée de Wundt à Leipzig. En fait, Wundt a emménagé dans l’appartement de Weber dans le grand bâtiment appartenant à l’université au 6 de la Gerberstrasse, où lui et sa famille ont vécu de 1878 à 1911 (Robinson 1987, p. 66). L’ancien appartement de Weber a ainsi brièvement (et de manière décisive) servi de laboratoire psychologique, jusqu’à ce que Wundt reçoive des chambres universitaires pour stocker ses instruments et son matériel et pour permettre aux étudiants de travailler avec eux.

Fechner, qui approchait de 80 ans alors que Wundt s’installait dans son poste de professeur de philosophie à Leipzig, avait encore de l’énergie pour interagir avec les travaux émergents en psychologie expérimentale. À l’époque, il profitait de la célébrité locale et de l’attention accrue du monde scientifique, et c’était vraiment gratifiant pour Fechner que l’Institut de psychologie expérimentale ait entrepris des études psychophysiques. Depuis sa publication en 1860, les Éléments de psychophysique de Fechner avaient lentement mais sûrement suscité la critique d’un groupe de physiologistes et de philosophes, dont Wundt, Hermann Helmholtz, Ernst Mach, A.W. Volkmann (frère de la femme de Fechner, Clara) et d’autres. Fechner a répondu aux critiques de son travail classique en publiant le Cas pour la Psychophysique (1877) et la Révision des principaux points de la psychophysique (1882); il a également publié deux articles sur la psychophysique dans la revue de Wundt, Philosophische Studien (la première revue de psychologie expérimentale). Après la mort de Fechner, Wundt et ses associés ont édité et publié la plus grande publication posthume de Fechner, Theory of Measuring Collectifs (1897), ainsi qu’une édition corrigée d’Elements of Psychophysics (1889), qui était certainement nécessaire, car la première impression de ce classique avait été limitée (seulement 750 exemplaires, selon Heidelberger, 2004, p. 59).

Bien que Fechner ait été un participant exubérant aux controverses scientifiques et philosophiques, Wundt avait tendance à être plus prudent, mais il n’avait probablement aucun moyen d’éviter une controverse amère qui a éclaté peu après son arrivée à Leipzig. L’astrophysicien Friedrich Zöllner a intéressé Fechner, E.H. Weber et son frère, le physicien Wilhelm Weber, au médium américain en visite Henry Slade.Les attentes de ses collègues supérieurs obligeaient pratiquement Wundt à assister et à évaluer les séances de Slade, tenues de novembre 1877 à janvier 1878. L’opinion de Wundt sur les pouvoirs psychiques de Slade, cependant, était décidementnégative. Zöllner, comme c’est arrivé, avait été un ardent défenseur de la psychologie expérimentale lors de la décision controversée d’appeler Wundt, un physiologiste de formation, à la chaire de philosophie de Leipzig, alors il s’est senti trahi et s’est énervé contre Wundt, publiant une polémique véhémente contre lui et d’autres qui rejetaient le spiritisme. Fechner étaitcaractéristiquement plus compréhensif. Dans peut-être la seule lettre existante de Fechner à Wundt, Fechner le remercie pour sa pièce onpiritism (1879/1885), ajoutant:

Je ne vois plus pourquoi nous devrions discuter à ce sujet; je ne discuterais pas du tout avec vous à ce sujet, car nous sommes tous les deux convaincus que nous ne pouvons pas changer d’opinion les uns des autres sur les questions de la main. Vous continuerez à reconnaître le spiritisme comme quelque chose qui ne peut pas être étudié, qui n’est pas factuel, et je continuerai à dire que c’est factuel et j’essaierai de l’enquêter. (Fechner à Wundt, 25 juin 1879: GTF-Gesellschaft, 2001)
Cette lettre semble contredire le souvenir ultérieur de la situation de Wundt: il a imputé ce désagrément à Zöllner et a rappelé que Fechner avait  » presque involontairement été témoin et participant à plusieurs réunions spiritualistes » (Wundt, 1901/1913, p. 340).

En dernière analyse, Wundt faisait partie d’une génération sobre de scientifiques qui ont été formés après la floraison naturphilosophique de la rose, mais ce doux parfum persistait certainement dans les narines de Fechner aussi longtemps qu’il vivait. Pour lui, la psychophysique n’était pas simplement une méthodologie utile pour aborder certains problèmes de physiologie sensorielle, asWundt en est venu à croire; c’était le moyen de découvrir la véritable connexionentre la matière et l’esprit (ou esprit, Geist en allemand). Zöllner chassait les esprits dans la quatrième dimension, récemment révélée par des publications sur la géométrie non euclidienne, mais son comportement déplaisant lui intéressait peu de fans. Fechner, d’autre part, évoquait toujours les sentiments de ses jeunes collègues. Marquant le centenaire de la naissance de Techner, Wundt (1901/1913) se souvint de lui non seulement comme le père de la psychophysique, mais aussi comme un modèle de dévouement scientifique et académique, jusqu’à ses derniers jours:

Son petit appartement de la Blumengasse à Leipzig portait le cachet d’une existence extérieurement très modeste, mais intérieurement satisfaite… Sur les murs de la pièce et dans des alcôves encore plus petites à proximité se trouvaient quelques étagères de livres, en bois brut, sur lesquelles il y avait peu de livres mais de grandes piles de manuscrits. Fechner n’était plus en mesure de faire sa propre lecture, en raison de nombreuses années de maladie oculaire, et bien qu’il fût soutenu par des amis (en particulier des femmes) qui lui lisaient quotidiennement, c’était un substitut difficile. Et donc cet homme, qui dans sa jeunesse maîtrisait une lecture stupéfiante des domaines les plus larges, était maintenant obligé de se dépendre de lui-même, en particulier du trésor de sa mémoire. Le livre qu’il utilisait le plus était la table des logarithmes… Ses lectures préférées étaient ses propres manuscrits, et il les révisait constamment jusqu’à ce qu’il en soit satisfait. Il a commencé par écrire ses pensées sur des feuilles de quarto lâches, totalement illisibles par les autres. Ce dessin serait ensuite révisé sous une forme plus complète, qu’il mettrait finalement en folio, puis peut-être réviserait-il une autre fois ou deux. Il écrit, pour faciliter la lecture, en très grandes lettres, qu’il pouvait déchiffrer lui-même mais que ses lecteurs trouvaient souvent difficiles. Il n’a jamais pu s’habituer à dicter.
Fechner est décédé le 18 novembre 1887, et trois jours plus tard, Wundt a prononcé l’éloge funèbre à ses funérailles (Wundt, 1887); le neveu de Fechner l’a inclus en annexe à sa biographie de son oncle (Kuntze, 1892).

Dans l’Institut de psychologie expérimentale de Wundt, l’étude des capacités sensorielles et des processus psychologiques impliquait non seulement la loi de Weber–Fechner, mais également des méthodes psychophysiques pour la mesure (certes directe) de la sensation: (1) la méthode des différences ou limites juste perceptibles; (2) la méthode des bons et des mauvais cas, ou de la constance; et (3) la méthode de l’erreur moyenne (Boring, 1929, p. 285).Bien que Boring et Megte (1977) aient tous deux fait valoir que Techner a préparé la voie à Wundt et à la psychologie expérimentale en montrant comment mesurer et expérimenter les processus psychologiques, Heidelberger (2004, p. 233ff.) soutient que Wundt lui-même s’est rendu compte que la psychologie expérimentale, avec ses perspectives toujours plus larges, n’a pas ses origines dans les méthodes étroites de la psychophysique, mais dans les intérêts fondamentaux de la physiologie sensorielle. Robinson (2001) constate que les études sur le temps de réaction étaient plus centrales dans le travail et l’influence de l’Institut de Leipzig que ne l’était la psychophysique. À la lumière de cela, nous pouvons peut-être mieux comprendre la modestie de Wundt dans ses mémoires (1920, p. 38), lorsqu’il considérait qui « a engendré » quoi:

Fechner, qui était de quelques années plus jeune, appelait Ernst Heinrich Weberthe « père de la psychophysique ». Je doute que ce nom corresponde. Le créateur de la psychophysique était certainement Fechner lui-même. J’appellerais plutôt Weber le père de la psychologie expérimentale It C’était la grande contribution de Weber de penser à mesurer les grandeurs psychiques et à montrer les relations exactes entre elles, pour être le premier à les comprendre et à les mettre en œuvre.
À son arrivée à Leipzig, Wundt prospéra manifestement sous la lumière de Fechner ; pour lui, le gentil vieillard était inspirant et encourageant.Cependant, à la fin de sa propre carrière, Wundt s’est rendu compte que l’approche directe et ambitieuse de Fechner pour mesurer la relation entre l’esprit et la matière n’avait pas atteint le but visé et ne pouvait pas. La psychologie expérimentale serait un projet beaucoup plus vaste, certainement quelque chose qui ne pourrait pas être terminé « dans quelques années ».

David K. Robinsonis Professeur d’histoire à l’Université d’État de Truman, Missouri

Boring, Par exemple. (1929). Une histoire de psychologie expérimentale. New York: D. Appleton-Century.
DieGustav-Theodor-Fechner-Gesellschaft e. V. (2001). Gustav Theodor Fechner (1801-1887), présenté à l’occasion de son 200e anniversaire. Anniversaire. CD-ROM.
Heidelberger, M. (2004). Nature from within: Gustav Theodor Fechner and hispsychophysical worldview (Trans. Cynthia Klohr). Pittsburg, Pennsylvanie:University of Pittsburg Press.
Kuntze, J. E. (1892). Gustav Theodor Fechner: une vie savante allemande. Leipzig: Breitkopf& Härtel.
Lasswitz,K. (1896). Gustav Theodor Fechner. Dans R. Falkenberg (Ed.) FrommannsKlassiker de la Philosophie: Vol. 1. Stuttgart: Frommann.
Megte, A. (1977). Pour la formation de la psychologie expérimentale, en tenant particulièrement compte de la contribution de Wilhelm Wundt. Thèse de doctorat, section Psychologie, Université de Leipzig.
Robinson, D. K. (1987).Wilhelm Wundt and the establishment of experimental psychology, 1875-1914: the context of a new field of scientific research. Doctorat, Université de Californie, Berkeley.
Robinson, D. K.(2001). Reaction-time expérience dans Wundt s Institute and beyond. InR.W. Rieber & D. K. Robinson (Eds.) Wilhelm Wundt in history: Themaking of a scientific psychology (pp. 161–204). New York: Kluwer / Plénum.
Wundt,W. (1885). Le spiritisme, une soi-disant question scientifique.Lettre ouverte au prof. Ulrici à Halle. Dans ses Essais (pp. 386–416).1930: Le Livre De La Vie (Original work published 1879)
Wundt, W. (1887). Pour mémoire de Gustav Theodor Fechner: mots prononcés à son sergent le 21 novembre 1887, études philosophiques 4, 471-478.
Wundt, W. (1913). GustavTheodor Fechner: Discours pour la Célébration de son centenaire Anniversaire. Discours et essais (pp.254–343). Leipzig: Alfred Kröner. (Original workpublished 1901)
Wundt, W. (1920). Expérimenté et Reconnu. Stuttgart: Alfred Kröner.

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