Types d’avalanche

Si vous cherchez le tueur, alors l’avalanche de dalle est votre homme. C’est la Mort Blanche, le Torrent Neigeux, le Grand Gars en Costume Blanc. Les avalanches à plaques sèches sont à l’origine de presque tous les décès dus aux avalanches en Amérique du Nord.

Teaser d'avalanche 2

Avalanches humides

Les avalanches humides sont déclenchées par la température de l’air chaud, le soleil ou la pluie, faisant percoler l’eau à travers le manteau neigeux et diminuant sa force.

La plupart des professionnels des avalanches font une séparation difficile entre les avalanches de neige mouillée et les avalanches de neige sèche, car elles sont si différentes. Une grande partie de leurs mécanismes sont différents, ils se déplacent différemment, et il est naturel pour nous de les considérer comme deux bêtes complètement séparées. Mais il y a vraiment un continuum entre les avalanches humides et sèches.

Comme les avalanches de neige sèche, les avalanches humides peuvent se produire à la fois sous forme d’amas et de plaques. Les avalanches humides se produisent généralement lorsque la température de l’air chaud, le soleil ou la pluie font percoler l’eau à travers le manteau neigeux et diminuent la résistance de la neige ou, dans certains cas, modifient les propriétés mécaniques de la neige. Une fois amorcée, la neige mouillée a tendance à se déplacer plus lentement que la neige sèche – comme un millier de camions transportant du béton déversant leurs charges à la fois, plutôt que le mouvement semblable à un aéroglisseur d’une avalanche sèche.

Une avalanche humide typique se déplace à 10 à 20 mi / h (15 à 30 km / h), mais sur un terrain plus raide, elle peut aller presque aussi vite qu’une avalanche sèche. Probablement parce qu’il n’y a pas autant de récréateurs par temps de neige mouillée, les avalanches humides ne représentent pas autant de décès en avalanche que les avalanches de neige sèche. Cependant, ils représentent encore un pourcentage non négligeable des décès par avalanche dans les climats maritimes (montagnes bordant les océans), en particulier chez les alpinistes.

Avalanches sèches (poudreuses)

Les avalanches sèches, bien que belles, sont extrêmement violentes et s’emparent comme du béton dès qu’elles s’arrêtent.

Les avalanches sèches sont les plus belles qui rugissent sur la montagne, légères et moelleuses, comme des nuages de poudreuse, mais sous le nuage de poudreuse brumeuse se trouve une masse de neige – le « noyau » de l’avalanche – qui est un mélange fluidisé d’air (70%) et de particules de glace (30%). Lorsque la neige se précipite dans l’air, elle déclenche une enveloppe de poudre, appelée à juste titre « nuage de poudre”, qui ne comprend qu’environ un pour cent de neige et 99 pour cent d’air, et c’est la partie de l’avalanche qui lui donne sa beauté.

Devant le nuage de poudreuse se trouve le « souffle d’air » invisible qui pousse devant la neige en mouvement. Le souffle d’air ne porte qu’environ un dixième de l’impact du noyau, mais il peut voyager assez vite pour exploser vos poumons si vous êtes pris par le plein impact de l’explosion.

L’avalanche est ralentie principalement par le frottement avec les rochers, la végétation et la surface de neige sur laquelle elle court. La neige la plus proche du lit se déplace plus lentement que la neige au-dessus. Souvent, si vous regardez assez près, vous pouvez voir des avalanches descendre par vagues. Une vague jaillit, est ralentie par le frottement avec le sol et l’air, puis la vague suivante – se déplaçant à l’arrière de la première vague – jaillit avant la première vague, et ainsi de suite. Il semble que des impulsions de neige soient crachées à l’avant de l’avalanche environ une fois toutes les quelques secondes.

L’extrême violence à l’intérieur des débris qui coulent broie toute la neige en particules de plus en plus fines, et même si la neige a commencé légère et moelleuse, elle peut devenir très dense au moment où elle s’arrête enfin. Une grande avalanche qui commence avec une densité de 5 à 10% (volume de neige par rapport à l’air) peut souvent atteindre 30 à 40% au fond. Cela signifie que lorsque tout s’arrête, la neige dense s’emballe très étroitement.

De plus, les petits grains frittent (fusionnent) beaucoup plus rapidement que les gros grains, et les petits grains constituant les débris d’avalanche peuvent fritter jusqu’à dix mille fois plus rapidement que les gros grains de la dalle initiale.

Enfin, toute l’énergie cinétique libérée en descendant réchauffe un peu la neige et crée de petites gouttes d’eau liquide à la surface des grains de glace. En combinant tous ces facteurs, il est facile de comprendre pourquoi les débris d’avalanche s’emparent comme du béton dès qu’ils s’arrêtent. La victime de l’avalanche est gelée en place.

Avalanches de brames sèches

Presque tous les décès par avalanche en Amérique du Nord sont causés par des avalanches de brames, causées par la chute soudaine d’une plaque de neige cohésive.

Une ”dalle » est une plaque de neige cohésive qui glisse comme une unité sur la neige en dessous. Une dalle n’a pas besoin d’être dure, elle doit simplement être relativement plus forte que la neige en dessous. Une dalle typique fait environ la moitié de la taille d’un terrain de football, d’environ un à deux pieds (30 à 60 cm) de profondeur, et atteint généralement une vitesse de 32 km/h (20 mi/h) dans les trois premières secondes, accélérant rapidement à environ 128 km/h (80 mi/h) après les six premières secondes. Les liaisons qui maintiennent une dalle en place se brisent à environ 352 km/h (220 mi/h) et la dalle semble se briser.

Les avalanches de dalles sèches peuvent se trouver au bord de la catastrophe, parfois pendant des jours, voire des mois. Les couches faibles sous les dalles sont extrêmement sensibles et l’ajout rapide du poids d’une seule personne peut facilement déclencher une fracture sur une pente qui ne se serait pas avalanchée autrement. Une pente peut parfois être un piège géant – attendant apparemment que la bonne personne vienne. La fissure se forme souvent bien au-dessus de la victime, laissant peu de place à l’évasion.

Avalanches de neige en vrac

La neige en vrac qui glisse sur une montagne est appelée avalanche de neige en vrac. Les petites avalanches de neige meuble sont appelées « sluffs ». »Peu de gens sont tués par des avalanches de neige meuble parce qu’elles ont tendance à être plus petites et qu’elles ont tendance à se fracturer sous vous lorsque vous traversez une pente, plutôt qu’au-dessus de vous, comme le font souvent les avalanches de dalles. La plupart des personnes tuées dans des avalanches de neige meuble sont des grimpeurs, ou des skieurs et planchistes extrêmes sur des terrains très escarpés.

Glace &Avalanches de chute de corniche

Les avalanches de glace et de chute de corniche se produisent lorsque de la glace ou de la neige en surplomb se détachent.

Lorsque les glaciers coulent au-dessus d’une falaise, ils forment l’équivalent en glace d’une chute d’eau – une chute de glace. La chute de blocs de glace peut déclencher une avalanche de glace, qui entraîne souvent de la neige en dessous, ou déclenche des dalles. Surtout dans les grandes montagnes, les avalanches de glace peuvent être grandes et parcourir de longues distances.

Malgré cela, les avalanches de glace tuent peu de gens par rapport aux dalles sèches que les gens déclenchent eux-mêmes. La plupart des décès dus à des avalanches de glace surviennent chez des alpinistes de grandes montagnes qui se trouvent au mauvais endroit au mauvais moment.

Les corniches sont l’attraction fatale des montagnes, leur beauté n’égalant que leur danger. Les corniches sont d’élégantes structures de neige en porte-à-faux formées par le vent qui dérive de la neige sur le côté sous le vent d’un obstacle, comme une ligne de crête. Semblable aux avalanches de chute de glace, le poids d’une corniche qui tombe déclenche souvent une avalanche sur la pente en contrebas, ou la corniche se brise en centaines de morceaux et forme sa propre avalanche – ou les deux.

Comme les avalanches de glace, statistiquement, les avalanches de corniche ne tuent pas beaucoup de gens. Et à l’instar des avalanches de dalles, les skieurs en difficulté déclenchent presque toujours l’avalanche, dans ce cas en se déplaçant trop près du bord de la corniche. Les corniches ont la fâcheuse habitude de se casser plus loin que prévu. Ne marchez jamais jusqu’au bord d’un point de chute sans porter une corde ou sans d’abord vérifier le point de chute depuis un endroit sûr.

Bruce Tremper and Mountaineers Books

Extraits et citations reproduits de « Staying Alive in Avalanche Terrain » par Bruce Tremper et reproduits avec l’aimable autorisation de l’éditeur, The Mountaineers Books. L’auteur Bruce Tremper est le directeur du Forest Service Utah Avalanche Center et l’un des plus grands experts en avalanches en Amérique du Nord. Il est apparu dans des reportages et des documentaires produits par National Geographic, PBS et Discovery Channel, entre autres.

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