Lionfish: Invasori belli e pericolosi

Turkeyfish. Merluzzo farfalla. Pinne di piume. Un pesce leone (Pterois) con qualsiasi altro nome sembra altrettanto bello. Ornato in grassetto marrone, marrone e strisce bianche, lionfish deriva attraverso l’acqua agitando delicatamente le loro pinne a ventaglio. Tentacoli galleggianti incorniciano i loro volti, rendendo i pesci leone morbidi e delicati. Ma attenzione! Queste bellezze misteriose sono armate di spine velenose e stanno invadendo le acque tropicali di tutto il mondo.

Fast fishy facts

I pesci leone provengono dal Pacifico meridionale e dagli oceani indiani, il loro habitat si estende dall’Australia fino al Giappone e alla Corea del Sud. Dodici diverse specie di pesci leone nuotano attraverso questa regione, banchettando con gamberetti e pesci più piccoli. Lionfish angolo la loro preda contro scogli e rocce, poi colpire improvvisamente per inghiottire la preda intera. Una specie vorace, lo stomaco dei pesci leone può espandersi fino a 30 volte la loro dimensione normale dopo un pasto, secondo la rivista Smithsonian, lasciando al pesce un sacco di spazio per i secondi.

I pesci leone non solo hanno enormi appetiti, ma si riproducono anche con gusto simile. Si riproducono tutto l’anno, il che significa che una femmina matura può rilasciare circa 2 milioni di uova all’anno, secondo la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

I giovani misurano meno di un pollice (2,5 centimetri) di lunghezza e crescono fino a circa 13-15 pollici (33-38 cm) di lunghezza come adulti. Pesci leone insolitamente grandi sono stati trovati che nuotano a profondità fino a 300 piedi (91 metri), e questi mega-esemplari si riproducono e mangiano anche più delle loro controparti più piccole. Lionfish può sopravvivere fino a 15 anni in natura, secondo National Geographic.

Non importa la dimensione, tutti i lionfish sport spine lungo la schiena, bacino e parte inferiore, e usano queste sporgenze per la difesa. Secondo il giovane esploratore del National Geographic Erin Spencer, quando una spina dorsale di pesce leone fora la carne, la pressione spinge fuori la tossina da due ghiandole velenifere lungo la spina dorsale del pesce. Il veleno scorre attraverso i canali su entrambi i lati della spina dorsale, attraverso la colonna vertebrale e nella vittima.

Un pesce d’acquario popolare e predatore invasivo, lionfish hanno un fan di morbido, agitando pinne e spine velenose. (Immagine di credito: Oregon State University)

Una puntura dolorosa

Negli esseri umani, punge lionfish causare dolore intenso e sudorazione, e in casi estremi, difficoltà respiratoria e paralisi. L’intensità e la durata di questi effetti dipendono dalla sensibilità di un individuo alla tossina e da quante spine li hanno pugnalati. L’unico rimedio noto è quello di rimuovere le spine e immergere la ferita in acqua calda, non più calda di 114 gradi Fahrenheit (45,6 gradi Celsius), che aiuta ad abbattere la tossina, secondo Medscape. Il dolore di solito scompare dopo uno o due giorni, ma a volte può persistere per settimane.

Pochi studi hanno studiato ciò che rende le punture di lionfish così dolorose. Alcune tossine agiscono in modo non specifico e perforano i pori attraverso le membrane cellulari indiscriminatamente. Tuttavia, uno studio del 2018 pubblicato sulla rivista Pain ha suggerito che lionfish venom si rivolge specificamente alle cellule nervose che trasmettono segnali di dolore in tutto il corpo.

“Puoi applicare il veleno del pesce leone a un piatto di cellule isolate dai gangli della radice dorsale e agiscono su un sottoinsieme di quelle cellule che sono specificamente responsabili del rilevamento del dolore”, ha detto Stephanie Mouchbahani-Constance, primo autore dello studio e studente laureato alla McGill University di Montreal. “Mostra che il veleno si è evoluto solo per causare dolore-non vuole uccidere, non vuole paralizzare.”

Mouchbahani-Constance ha detto che la ricerca futura esplorerà come il veleno funziona a livello molecolare e come i predatori del pesce leone consumano la specie in modo sicuro. Ulteriori ricerche su come il veleno di lionfish provoca dolore potrebbero portare allo sviluppo di un antidoto, ha detto.

Nelle acque costiere del Belize, WCS sta lavorando con i pescatori locali per promuovere pratiche di pesca sostenibili. (Immagine di credito: Copyright R. T. Graham.)

Lionfish invasion

Sebbene noti per il loro veleno e le pinne fluenti, i lionfish hanno anche guadagnato notorietà come specie aggressivamente invasiva. Lontano dalla regione indo-Pacifica, i pesci leone ora abbondano nel Mar dei Caraibi, nel Golfo del Messico e nella costa atlantica degli Stati Uniti orientali, dalla Florida alla Carolina del Nord. L’invasione è stata avviata al largo della costa del sud della Florida nel 1985, dove lionfish sono stati probabilmente rilasciati dopo essere stati acquistati come pesci d’acquario, secondo NOAA. All’inizio degli anni 2000, la costa orientale pullulava di pinne di pesce leone.

Ma la diffusione non si è fermata qui; gli studi suggeriscono ora che l’invasione del pesce leone ha colpito anche il Mar Mediterraneo.

I pesci leone non hanno predatori naturali oltre l’Indo-Pacifico, quindi le popolazioni invasive si gonfiano incontrollate dalla natura. Nemmeno gli squali vanno dopo gli invasori ornato.

Nel frattempo, i pesci leone divorano le specie ittiche native a tassi allarmanti. Nelle Bahamas, lionfish decimato circa il 65 al 95 per cento dei pesci endemici piccola barriera corallina in soli 30 anni, secondo Oceana. Grazie alla loro prolifica alimentazione e allevamento, i pesci leone appaiono in densità di oltre 350 pesci per ettaro su alcune barriere coralline, secondo un rapporto del 2009.

Poiché i pesci leone invasivi mancano di predatori, gli esseri umani sono intervenuti per frenare la loro diffusione. Gli scienziati vogliono esaurire le popolazioni di pesci leone in modo che le specie ittiche autoctone possano riprendersi. La ricerca suggerisce che i pesci leone stanno mangiando pesci rari prima che gli umani li scoprano.

Oltre a mangiare pesce ecologicamente importante, lionfish chow giù su specie commerciali che altrimenti potrebbero essere destinati per la tavola di qualcuno. Anche i pescatori professionisti hanno una grande partecipazione in questo gioco.

Combattere il diluvio

Le organizzazioni organizzano gare di pesca chiamate derby per eliminare rapidamente molti pesci leone da un’area. A queste competizioni, i partecipanti vincono premi per catturare il pesce leone più grande o più piccolo nel tempo designato. I subacquei possono tirare in migliaia di pesci leone in un solo giorno,e la ricerca suggerisce che questi sforzi pagano. Diradamento le popolazioni lionfish costantemente da luoghi specifici è sufficiente per aumentare le popolazioni ittiche autoctone.

Ma molti pesci leone vivono oltre la portata dei pescatori di lance. Uno studio del 2017 pubblicato sulla rivista Royal Society Open Science ha suggerito che i pesci leone prosperano in profondità al di sotto dei limiti di immersione convenzionali, crescendo più grandi e riproducendosi a tassi più elevati rispetto ai pesci che abitano nelle secche. Questi pesci di acque profonde fuggono dagli umani a vista, suggerendo che gli animali trascorrono parte della loro vita a profondità più basse e imparano a evitare la cattura.

Per raggiungere questi pesci leone profondi, l’azienda iRobot ha progettato un robot subacqueo armato di uno shock letale. Altri scienziati stanno sviluppando droni d’altura, trappole per aragoste modificate e trappole che attirano lionfish con suoni allettanti, secondo WFSU News in Florida. Come l’invasione lionfish persiste, gli sforzi per ostacolare dovrà ottenere sempre più creativo.

Il pesce leone, una specie invasiva nell’Atlantico occidentale e nei Caraibi, può essere trasformato in pasti, cioè una volta rimosse le loro spine tossiche. (Immagine di credito: Megan Gannon per Live Science)

Se non si può battere ‘em, mangiare’ em!

I pesci leone sono velenosi, non velenosi, il che significa che consegnano la loro tossina attraverso gli aghi, vale a dire le loro spine. Tossina da creature velenose, d’altra parte, deve essere ingerito per lavorare la sua magia. Senza le loro spine, i pesci leone non hanno modo di iniettare veleno. Questo tratto significa che le persone possono tranquillamente catturare, cucinare e consumare lionfish purché evitino le spine offensive.

Con la speranza di incoraggiare gli amanti del pesce per aiutare a frenare la popolazione lionfish mangiandoli, NOAA ha lanciato la sua campagna “Mangia Lionfish” e Reef Environmental Education Foundation ha pubblicato un libro di cucina lionfish. Cucinare un pesce leone rompe le tossine alloggiate lungo la sua spina dorsale, lasciando nulla tranne la carne delicata e traballante.

I gruppi di conservazione sperano di generare un mercato transitorio per il pesce leone, cioè uno che sradicherà l’invasore senza generare una domanda a lungo termine. Alcuni esperti di specie invasive dubitano che questa strategia di controllo culinario funzionerà, poiché è stata impiegata contro altre specie in passato e fallita, secondo VOA News. Tuttavia, un certo numero di ristoranti hanno catturato la tendenza.

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