Seafloor Mining

fluidos quentes, flutuantes, carregados de minerais, sobem das profundezas da crosta oceânica e misturam-se com água do mar fria. Isso desencadeia a precipitação de minerais que formam depósitos perto e no fundo do mar. Os minerais que precipitam também formam “chaminés” de fundo do mar, e as partículas minerais nos fluidos que vertem no fundo do mar fazem com que os fluidos pareçam fumo. Estas chaminés estão num local de ventilação que os cientistas chamaram de “Ruínas Romanas”, na bacia oriental de Manus, no Mar de Bismarck, ao sul da ilha da nova Irlanda, Na Papua-Nova Guiné. (Foto cortesia de Maurice Tivey e WHOI Deep Submergence Lab, Cruise Manus 2006 com ROV Jason, Woods Hole Oceanographic Institution)

What is Seafloor Mining?o oceano contém uma combinação complexa de processos físicos, químicos, biológicos e geológicos que às vezes resultam em formas comercialmente viáveis de uma ampla gama de minerais. Isto é particularmente verdadeiro no oceano profundo em áreas em torno de fontes hidrotermais onde fluidos quentes e ricos em químicos que vertem por baixo do fundo do mar produzem depósitos potencialmente valiosos. Alguns esforços para minerar depósitos no fundo do mar foram bem sucedidos, mas, até à data, não foram muitos os que superaram os desafios técnicos envolvidos na recuperação de grandes quantidades de material do fundo do oceano.algumas minas bem sucedidas já ocorreram em águas pouco profundas com menos de 200 metros. Na década de 1960, a Marine Diamond Corp. recuperou quase 1 milhão de quilates da costa da Namíbia. Actualmente, a De Beers obtém uma parte significativa da sua produção total de diamantes a partir da plataforma continental da África Austral. As operações de mineração em águas mais profundas levaram a resultados muito diferentes: quando os investidores tentaram, há cerca de 40 anos, recuperar nódulos de manganês do tamanho de batata espalhados no fundo do oceano, quase meio bilhão de dólares em prospecção não conseguiram tornar os seus esforços rentáveis.desde então, a indústria mineira tem trabalhado arduamente no desenvolvimento de dragas especializadas, bombas, lagartos, brocas, plataformas, Cortadores e corers, muitos deles robóticos e todos concebidos para trabalhar nas duras condições do oceano profundo. Além disso, o aumento do preço de muitos materiais, como o cobre, e o aumento da procura por parte das economias emergentes estão a tornar esses empreendimentos mais viáveis do ponto de vista económico. Descobertas recentes de ricos depósitos no fundo do mar e avanços tecnológicos estão gerando um interesse renovado na mineração de fundo do mar, incluindo mais diamantes, Areias de ferro, crostas de manganês ricas em cobalto, nódulos de fosforite e até mesmo aqueles problemáticos nódulos de manganês. A crescente importância e crescente escassez de elementos de terras raras também está fazendo alguns dar uma nova olhada na possibilidade de refinar esses materiais a partir de fontes de fundo do mar.o mais atraente para a indústria mineira são as potenciais riquezas nas fontes hidrotermais de alto mar. Conhecida por alimentar comunidades exóticas de vida exótica, as aberturas também podem ser tesouros de minerais de alta qualidade. Quando os fluidos muito quentes e ricos em produtos químicos que jorram ou vertem das aberturas encontram a água fria do oceano, os minerais dissolvidos solidificam-se a partir dos fluidos e inundam-se na água ou caem no fundo do mar ou constroem-se em estruturas maciças como chaminés. Estas chaminés parecem cobrir “fumo” branco ou preto, dependendo da composição química dos fluidos. Muitos depósitos de sulfeto em terra provavelmente foram formados da mesma forma e mais tarde foram levantados acima do nível do mar durante a formação de ilhas e continentes ao longo de milhões de anos. A ilha de Chipre, por exemplo, possui 30 depósitos massivos de sulfeto, que eram uma fonte principal de cobre para a Roma antiga.

por uma série de razões, o interesse da indústria de mineração em sulfetos maciços do mar está se concentrando principalmente em campos de ventilação no Pacífico Sul Ocidental. Muitos dos campos de ventilação estão localizados dentro das zonas econômicas exclusivas de pequenas nações insulares, eliminando as potenciais complicações da mineração do fundo do mar que se encontra sob águas internacionais. Muitas centenas de milhares de quilômetros quadrados do fundo do mar da região foram alugados para exploração e mineração poderia começar já em 2019 ao largo da costa da Papua Nova Guiné.por que é importante?a mineração de frutos do mar tem o potencial de ajudar a atender a demanda por muitos minerais usados em todo o mundo e pode ajudar a reforçar as economias dos países em desenvolvimento de uma de duas maneiras. A mineração poderia ter lugar na própria zona econômica exclusiva de uma nação, ou poderia ter lugar no fundo do mar sob águas internacionais, onde a autoridade internacional dos Fundos Marinhos dita que uma parte de todos os lucros da mineração beneficiam as nações em desenvolvimento.no entanto, a exploração mineira de frutos do mar também tem potencial para afectar a vida no mar. Sempre que o fundo do mar é perturbado, o mesmo acontece com os seus ecossistemas frágeis—embora a indústria mineira afirme que está a utilizar e a desenvolver técnicas ambientalmente sensíveis, e muitos habitats oceânicos parecem frequentemente recuperar de danos. Ao mesmo tempo, o interesse na mineração está ajudando os cientistas a estudar a química dos oceanos e pistas sobre como o planeta se formou.os biólogos estão particularmente preocupados com o potencial da mineração para perturbar ou destruir comunidades únicas de formas de vida exóticas, tais como aquelas em fontes hidrotermais e montes submarinos. O resultado poderia ser o equivalente subsea de substituir uma floresta de velho crescimento por um campo de dente-de-leão. Por outro lado, animais semelhantes aos que originalmente habitavam o local de ventilação poderiam eventualmente retornar. Pouca pesquisa foi realizada para ter certeza.

O argumento para proteger as espécies é o mesmo que o da diversidade terrestre está no centro do funcionamento dos ecossistemas; ajuda a vida a adaptar—se às condições em mudança.

não há duas aberturas que descarregam exactamente as mesmas misturas de fluidos, pelo que não há duas aberturas que sejam colonizadas exactamente pelas mesmas formas de vida. Os investigadores continuam a encontrar novas espécies de ventilação quase sempre que procuram mais. O que cada ecossistema de ventilação de profundidade tem em comum são condições que seriam incrivelmente hostis à maioria das outras vidas: extremos de temperatura, pressão intensa no oceano, fluidos ácidos quentes. No entanto, eles promovem comunidades ricas, incluindo micróbios extraordinários que aproveitam a energia de produtos químicos ao invés da luz solar, como as plantas fazem. Estas estranhas formas de vida podem conter pistas de como a vida começou na Terra. Tão pouco se sabe sobre eles que se as aberturas são minadas, podemos nunca saber que espécies foram perdidas.

os defensores do meio Ambiente também estão preocupados com a segurança dos sistemas planejados para a recuperação de minerais, incluindo barcos, barcaças, e equipamentos pesados que acidentalmente poderia poluir as águas locais e costas com combustíveis, outros produtos químicos industriais e a oxidação de minérios. Um esforço para combater esta possibilidade foi liderado pela Sociedade Internacional de minerais marinhos, liderada pela indústria, que em 2010 implementou um código voluntário para a gestão ambiental.

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