Seafloor Mining

heta, flytande, mineralbelastade vätskor stiger från djupt i havskorpan och blandas med kallt havsvatten. Det utlöser utfällningen av mineraler som bildar avlagringar nära och på havsbotten. Utfällande mineraler bildar också havsbotten ”skorstenar” och mineralpartiklar i vätskorna som ventilerar vid havsbotten gör att vätskorna ser ut som rök. Dessa skorstenar finns på en ventilationsplats som forskare kallade” romerska ruiner ” i östra Manusbassängen i Bismarckhavet söder om ön New Ireland i Papua Nya Guinea. (Foto med tillstånd av Maurice Tivey och WHOI Deep Submergence Lab, Cruise Manus 2006 med ROV Jason, Woods Hole Oceanographic Institution)

Vad är havsbotten gruvdrift?

havet innehåller en komplex kombination av fysiska, kemiska, biologiska och geologiska processer som ibland resulterar i kommersiellt livskraftiga former av ett brett spektrum av mineraler. Detta gäller särskilt i djuphavet i områden runt hydrotermiska ventiler där heta, kemikalierika vätskor som häller upp under havsbotten producerar potentiellt värdefulla avlagringar. Några ansträngningar för att bryta insättningar på havsbotten har lyckats, men hittills har inte många övervunnit de tekniska utmaningarna för att hämta stora mängder material från djuphavet.

en del framgångsrik gruvdrift har redan inträffat i relativt grunda vatten mindre än 200 meter. På 1960-talet återhämtade Marine Diamond Corp.nästan 1 miljon Karat från Namibias kust. Idag får De Beers en betydande del av sin totala diamantproduktion från kontinentalsockeln i södra Afrika. Gruvverksamhet i djupare vatten har lett till ett helt annat resultat: när investerare försökte för 40 år sedan att hämta potatisstora manganknutor utspridda på havsbotten, kunde nästan en halv miljard dollar för prospektering inte göra sina ansträngningar lönsamma.

sedan dess har gruvindustrin arbetat hårt med att utveckla specialiserade mudderverk, pumpar, sökrobotar, borrar, plattformar, skärare och korrar, många av dem robotiska och alla utformade för att fungera under de hårda förhållandena i djuphavet. Dessutom ökar priset på många material som koppar plus ökad efterfrågan från tillväxtekonomier gör sådana satsningar mer ekonomiskt genomförbara. Nya upptäckter av rika insättningar på havsbotten och tekniska framsteg genererar förnyat intresse för havsbotten gruvdrift, inklusive fler diamanter, järnsand, koboltrika manganskorpor, fosforitknutor och även de problematiska manganknutorna. Den ökande betydelsen och ökande bristen på sällsynta jordartsmetaller gör också att vissa tar en ny titt på möjligheten att förfina dessa material från havsbotten.

mest attraktiva för gruvindustrin är de potentiella rikedomarna vid djuphavshydrotermiska ventiler. Känd för närande frodiga samhällen av exotiskt liv, ventilerna kan också vara skattkistor av högkvalitativa mineraler. När de mycket heta, kemikalierika vätskorna som tappar eller sipprar från ventilerna möter havets kalla vatten, stelnar upplösta mineraler från vätskorna och böljer i vattnet eller faller på havsbotten eller byggs upp i massiva skorstensliknande strukturer. Dessa skorstenar verkar bölja svart eller vit ”rök” beroende på vätskans kemiska smink. Många sulfidavlagringar på land bildades sannolikt på samma sätt och höjdes senare över havet under bildandet av öar och kontinenter under miljontals år. Ön Cypern rymmer till exempel 30 massiva sulfidavlagringar, som var en huvudkälla till koppar för antika Rom.

av flera skäl fokuserar gruvindustrins intresse för massiva sulfider på havsbotten främst på ventilationsfält i västra södra Stilla havet. Många av ventilationsfälten ligger inom de exklusiva ekonomiska zonerna i små önationer, vilket eliminerar de potentiella komplikationerna med att bryta havsbotten som ligger under internationellt vatten. Många hundratusentals kvadratkilometer av regionens havsbotten har hyrts för prospektering och gruvdrift kan börja så tidigt som 2019 utanför Papua Nya Guineas kust.

Varför är det viktigt?

havsbotten gruvdrift har potential att hjälpa till att möta efterfrågan på många mineraler som används över hela världen och kan hjälpa till att stärka utvecklingsländernas ekonomier på ett av två sätt. Gruvan kan äga rum i en nations egen exklusiva ekonomiska zon, eller den kan äga rum på havsbotten under internationella vatten, där internationella Havsbottenmyndigheten dikterar att en del av alla gruvvinster gynnar utvecklingsländer.

men havsbotten gruvdrift har också potential att ta en vägtull på livet i havet. När som helst havsbotten störs, så är dess bräckliga ekosystem också-även om gruvindustrin hävdar att den använder och utvecklar miljökänsliga tekniker, och många havsmiljöer verkar ofta återhämta sig från skador. Samtidigt är intresset för gruvdrift att hjälpa forskare att studera både oceanernas Kemi och ledtrådar om hur planeten bildades.

biologer är särskilt bekymrade över potentialen för gruvdrift att störa eller förstöra unika samhällen av exotiska livsformer, såsom de vid hydrotermiska ventiler och seamounts. Resultatet kan vara subsea-ekvivalenten att ersätta en gammal skog med ett fält av maskrosor. Å andra sidan kan djur som liknar de som ursprungligen bebodde ventilationsplatsen så småningom återvända. För lite forskning har genomförts för att veta säkert.

argumentet för att skydda arter är detsamma som på land-mångfald är kärnan i fungerande ekosystem; det hjälper livet att anpassa sig till förändrade förhållanden.

inga två ventiler släpper ut exakt samma blandningar av vätskor, så inga två ventiler koloniseras av exakt samma livsformer. Forskare fortsätter att hitta nya ventilationsarter nästan varje gång de letar efter mer. Vad varje djuphavsventilationsekosystem har gemensamt är förhållanden som skulle vara otroligt fientliga mot de flesta andra liv: extrema temperaturer, intensivt havstryck, Heta sura vätskor. Ändå främjar de rika samhällen, inklusive extraordinära mikrober som utnyttjar energi från kemikalier snarare än från solljus som växter gör. Dessa konstiga livsformer kan hålla ledtrådar till hur livet började på jorden. Så lite är känt om dem att om ventiler bryts, kanske vi aldrig vet vilka arter som har gått vilse.miljöförespråkare är också oroade över säkerheten hos hela system som planeras för att återvinna mineralerna-inklusive båtar, pråmar och tung utrustning som oavsiktligt kan förorena lokala vatten och stränder med bränslen, andra industrikemikalier och oxiderande malmer. Ett försök att bekämpa denna möjlighet leddes av det industriledda International Marine Minerals Society, som 2010 implementerade en frivillig kod för miljöledning.

Posted on

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.